Ricerca sull'invecchiamento: in forma per sempre?

Art Nouveau per tutti: per decenni, gli scienziati hanno cercato modi in cui le persone invecchiano più lentamente e vivono in modo sano più a lungo - e si stanno avvicinando sempre di più al sogno

L'invecchiamento fa parte della vita, ma la ricerca mostra che alcuni problemi di salute possono essere rimandati

© W & B / Veronika Graf

Tutti vogliono conoscere il suo segreto. Gustav Gerneth è stato chiesto per il suo centesimo compleanno. E anche con il suo 114 ° Come si diventa così vecchi? Una delle sue risposte: "Buon burro, niente margarina. La dieta è fuori discussione". Fino alla sua morte, avvenuta il 21 ottobre 2019, l'uomo di Havelberg non era solo il tedesco più anziano, ma anche l'uomo vivente più anziano del mondo.

I supercentenari sono ciò che gli scienziati chiamano persone che vivono fino a 110 anni o più, molti anche in buona salute. Per i ricercatori che invecchiano come Björn Schumacher, sono un fenomeno motivante. "Ci mostrano che è possibile vivere molto a lungo in buona salute", afferma il professore per la stabilità del genoma nell'invecchiamento e nelle malattie presso l'Università di Colonia.

Antietà attivo

Smetti di invecchiare: quel sogno è piuttosto vecchio di per sé. Ma chiunque parli con genetisti, biologi, ricercatori di cellule staminali o medici oggi si rende presto conto che non tutto ciò che riguarda questo pio desiderio è irrealistico. "Molti risultati della ricerca puntano in una direzione simile: i processi di invecchiamento possono essere influenzati positivamente", afferma il professor Luigi Fontana, professore di scienze nutrizionali e ricercatore sull'invecchiamento presso l'Università di Sydney. Il sogno si sta avvicinando alla realtà, poco a poco.

Nella Silicon Valley californiana, che è una terra promessa soprattutto per le aziende high-tech, le persone non vogliono aspettare così a lungo per il futuro. L '"anti-invecchiamento attivo" è una buona forma lì, e non solo tra i manager. Gli ausili tecnici dovrebbero migliorare il sonno o ottimizzare lo sport, mentre gli ormoni o gli integratori alimentari mantengono il corpo giovane.

Fontana della giovinezza come fonte di denaro

Una delle stelle del movimento è il biologo e genetista David Sinclair. "Nessuna legge biologica, chimica o fisica dice che la vita deve finire", scrive il professore di Harvard nel suo ultimo libro.

A Sinclair non dispiace il fatto che tali dichiarazioni richiamino sulla scena gli investitori, che nella loro eterna giovinezza vedono soprattutto un modello di business. Dopotutto, lui stesso ha fondato diverse società di biotecnologie che immettono sul mercato sostanze antietà.

Lo scetticismo è decisamente d'obbligo. Così come la questione di quanto la scienza sia sulla strada giusta per un invecchiamento sano per tutti. Dietro lo sviluppo del cancro, le rughe o la demenza sono processi complessi in cui sono coinvolti geni, cellule, il loro metabolismo o la loro comunicazione. Inoltre, ci sono influenze ambientali e lo stile di vita individuale.

Il verme e la lunga vita

Un minuscolo nematode fornisce molte risposte alle grandi domande sulla vita e sulla morte. Caenorhabditis elegans ha una dimensione di un solo millimetro e di solito ha esattamente 959 cellule. Per questo, genetisti e ricercatori anziani lo adorano. Per fare un confronto: una persona è composta da miliardi di cellule.

30 anni fa sono stati identificati esemplari particolarmente longevi di Caenorhabditis elegans. Dieci anni dopo, la professoressa di biologia statunitense Cynthia Kenyon ha scoperto che un determinato gene è responsabile, tra le altre cose. Se era spento, gli animali vivevano il doppio del tempo. Björn Schumacher lavora anche con Caenorhabditis elegans. Tuttavia, con quelli che invecchiano particolarmente rapidamente a causa di un difetto genetico.

Uno dei fattori decisivi per l'invecchiamento è la capacità delle nostre cellule di riparare il materiale genetico. E c'è molto lavoro da fare: "Il DNA è costantemente danneggiato. 10.000 danni in ogni singola cellula, ogni singolo giorno", dice Schumacher. Utilizzando il nematode Caenorhabditis elegans, gli scienziati sono stati in grado di mostrare come le cellule procedono per continuare a funzionare.

Sulle tracce del segreto

Possono attivare una sorta di programma di longevità tramite determinati percorsi di segnalazione. Schumacher riferisce che non ci sono ancora modi per richiamare specificamente questo programma negli esseri umani. Tuttavia, i risultati sono un raggio di speranza. "Con tali percorsi del segnale, c'è almeno una possibilità che possano essere raggiunti e influenzati tramite principi attivi e farmaci".

La ricerca negli ultimi anni ha anche scoperto alcune cose nuove su ciò che fa invecchiare gli organismi. In un articolo sulla rivista Cell, scienziati internazionali hanno registrato quelli che considerano i nove aspetti più importanti dei processi di invecchiamento.

Effetti collaterali del tempo: dove iniziano i processi di invecchiamento nel corpo

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Non solo la stabilità del genoma, ma anche le cellule staminali giocano un ruolo importante: quegli artisti del cambiamento rapido tra le cellule che possono svilupparsi in cellule della pelle, del sangue o dell'intestino, se necessario.

Cosa sono le cellule staminali che formano il sangue

"Le cosiddette cellule staminali che formano il sangue svolgono un ruolo importante nel sistema immunitario", afferma il professor Hartmut Geiger, direttore dell'Istituto di medicina molecolare dell'Università di Ulm. Le cellule staminali del sangue possono dividersi quasi indefinitamente per produrre nuove cellule del sangue.

Tuttavia, niente dovrebbe andare storto. "Potete immaginarlo un po 'come una linea di produzione industriale, dove 200.000 parti devono essere assemblate correttamente", spiega Geiger. "Se non hai ordine lì, non devi davvero iniziare." Ma con l'invecchiamento delle cellule staminali, regna il caos e questo influisce sui risultati del tuo lavoro.

I processi di ringiovanimento sono possibili in laboratorio

Geiger ei suoi colleghi hanno scoperto perché è così qualche anno fa. Una proteina chiamata RhoGTPase Cdc42 è iperattiva nelle cellule che invecchiano e rovina i processi.

Con una certa sostanza, i ricercatori sono riusciti a ridurre nuovamente la proteina. Di conseguenza, le vecchie cellule staminali che formano il sangue funzionavano come prima. Anche il sistema immunitario è ringiovanito.

Finora questo è stato dimostrato solo da test di laboratorio. Ma tutto indica che un tale processo di ringiovanimento potrebbe funzionare anche negli esseri umani. Un pensiero a cui anche gli scienziati devono ancora abituarsi. Geiger: "Dieci anni fa non mi era chiaro che qualcosa del genere avrebbe funzionato davvero".

Studi di discutibile valore informativo

Di solito ci vuole molto tempo prima che i risultati della ricerca di base possano essere effettivamente testati sugli esseri umani. Anche se alcune aziende pretendono che il lungo processo possa essere semplicemente abbreviato.

Recentemente, ad esempio, un biologo statunitense ha presentato al pubblico nove persone sottoposte a test che avevano assunto per due anni una combinazione dell'ormone della crescita hGH, un'altra sostanza simile all'ormone e il farmaco per il diabete metformina. Secondo lo scienziato, il mix di pillole ha portato a un ringiovanimento dei soggetti del test di 2,6 anni.

Björn Schumacher vede i risultati con scetticismo. Da un lato, ogni persona del test ha ricevuto un cocktail di droga dosato in modo diverso, dall'altro non c'era alcun gruppo di controllo. L'esperimento è stato anche problematico perché gli ormoni della crescita erano stati a lungo considerati potenzialmente cancerogeni.

Inoltre: "Finora semplicemente non esiste un metodo per misurare con precisione tali presunti effetti di ringiovanimento negli esseri umani", afferma Schumacher.

Il fenomeno del biohacker

Questo crea idee sbagliate sulla ricerca in pubblico, critica l'esperto di cellule staminali Geiger: "Alcuni potrebbero chiedere, perché non facciamo quello che fanno questi americani e prendiamo queste sostanze? E poi vediamo cosa succede?"

Autoesperimento o ricerca seria: con alcuni ottimisti antietà, le transizioni sono fluide. I cosiddetti biohacker non si trovano solo nella Silicon Valley: persone che cercano di intervenire nei processi biologici per ottimizzarli.

La prova con te stesso

Le materie di studio più popolari per gli appassionati di biologia sono generalmente loro stessi, che traggono suggerimenti e ispirazione, tra le altre cose, dalle pubblicazioni di rinomati scienziati. Ad esempio, alcuni prendono il farmaco per il diabete metformina anche se in realtà sono sani.

Il motivo: la comunità dei biohacker sa da tempo che il farmaco abbassa i livelli di zucchero nel sangue e di colesterolo e forse protegge da malattie come la demenza e il cancro. Ci sono dati più promettenti per il farmaco rapamicina. Negli studi, è stato in grado di rallentare in modo misurabile il processo di invecchiamento.

Tuttavia, è approvato solo per i pazienti dopo un trapianto di organi, poiché sopprime il sistema immunitario, con notevoli effetti collaterali. I biohacker, soprattutto negli Stati Uniti, non si lasciano scoraggiare da questo.

Freno di calorie per una lunga vita

Anche Geiger, che ha usato una certa sostanza per la sua ricerca di base per ringiovanire le cellule staminali, ha ricevuto richieste. "Devi dire onestamente: qualcosa del genere non funziona!"

Soprattutto perché esistono modi più semplici e sicuri per rallentare il processo di invecchiamento. La dieta ipocalorica è stata particolarmente ben studiata. Già negli anni '30, il nutrizionista Clive McCay scoprì che i ratti sottoposti a dieta vivevano circa un terzo in più rispetto ai loro omologhi.

Negli anni '80 sono iniziati negli Stati Uniti due studi con scimmie rhesus. In effetti, un freno alle calorie ha portato alcune scimmie a un'età biblica di 40 anni. Normalmente questi animali non superano i 30 anni. L'effetto più importante, tuttavia: le scimmie con la dieta erano tutte più sane e in forma dei loro conspecifici normalmente mangiati.

Menu naturale

Le fasi di fame possono attivare una modalità di risparmio energetico nelle cellule, che consente loro di affrontare meglio i danni. "Da quello che sappiamo finora sul processo di invecchiamento, la nutrizione è l'intervento più importante", afferma Luigi Fontana, ricercatore sulla ricerca sulla restrizione calorica. Nello studio Calerie, ha studiato che questo funziona anche negli esseri umani.

Hanno partecipato circa 200 soggetti. Alla metà di loro è stato permesso di mangiare normalmente. Gli altri dovrebbero contare le calorie e consumare un quarto di energia in meno. Dopo due anni era chiaro: i soggetti nel gruppo dieta erano meno disciplinati di quanto sperato, avevano mangiato solo il dodici per cento in meno.

Ma anche questo ha mostrato un chiaro effetto sulla salute. Il metabolismo, i valori del sangue e quindi il rischio di ictus o malattie cardiache erano notevolmente migliorati nel gruppo dietetico. "Questi sono effetti fantastici che altrimenti richiederebbero quattro o cinque compresse", afferma Fontana.

È convinto che ognuno di noi possa creare una piccola restrizione. "Ti è permesso mangiare un bel po ', ma deve essere il cibo il più naturale possibile: molte verdure e fibre, per esempio, meno prodotti animali o lavorati industrialmente". Il digiuno intermittente potrebbe anche aiutarti a rimanere sulla palla.

Le dimensioni dell'età

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Età cronologica o biografica

L'ultimo compleanno che abbiamo festeggiato dice poco sulle nostre capacità mentali o sulla nostra salute. Tuttavia, l'età cronologica è decisiva, ad esempio legalmente e socialmente. La patente di guida, l'idoneità al voto o l'inizio del pensionamento dipendono dall'età cronologica.

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Età biologica

Nel tempo, l'invecchiamento lascia tracce, ad esempio a livello cellulare o nei geni. La ricerca mostra che alcuni modelli nel DNA possono essere utilizzati per calcolare l'età biologica.

Finora, tuttavia, non esiste un algoritmo o biomarcatore generalmente riconosciuto come base per tali calcoli.

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Età sociale

Ciò significa come l'affiliazione di una persona con altre persone o società cambia nel corso della vita. Anche il contatto con la famiglia, gli amici o i colleghi di lavoro è di grande importanza per la successiva qualità della vita.

Il numero di contatti sembra essere meno importante della qualità. Un buon amico può influenzare l'età sociale tanto quanto molti, ma conoscenti meno stretti.

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Età psicologica

Ciò include i cambiamenti nelle funzioni cognitive, come la capacità di ricordare le cose o imparare cose nuove. L'età percepita si esprime anche nel modo in cui viviamo la nostra vita quotidiana.

Siamo sopraffatti dalle cose, dal contatto con le persone, dalle attività? Gli aspetti positivi che sono inclusi nell'età psicologica sono l'esperienza di vita, la serenità o la resistenza ai disturbi mentali.

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Non esiste una definizione universale di invecchiamento. A seconda della tua prospettiva, influisce su diversi aspetti di una vita.

L'anti-invecchiamento all'avanguardia non deve essere costoso o elitario. Questo vale anche per i processi di invecchiamento del cervello. Non esiste ancora una cura per la demenza. La domanda è quindi: quali misure preventive mantengono il cervello giovane per lungo tempo?

Corpo e mente sani

Oltre all'istruzione, il nostro sistema muscolo-scheletrico sembra essere parte della risposta, afferma il professor Andreas Fellgiebel, primario della Clinica di Psichiatria, Psicosomatica e Psicoterapia presso l'Agaplesion Elisabethenstift di Darmstadt. "Nella vecchiaia diventa particolarmente chiaro quanto siano strettamente collegati un corpo sano e una mente sana".

Gli studi dimostrano che le persone che sono ancora fisicamente attive in età avanzata hanno un terzo rischio di demenza inferiore rispetto a quelle che non si esercitano. L'esercizio fa crescere alcune aree del cervello con l'età. Senza movimento, il degrado sarebbe altrimenti evidente lì.

Lunga vita secondo un'antica ricetta

Ciò che ci mantiene giovani è anche la sensazione di essere necessari e di vivere una vita piena. È difficile dimostrare perché questo livello sociale e psicologico abbia un ruolo e come influenzi i processi di invecchiamento biologico. Ma sembrano essere questi sentimenti che ci motivano a goderci il qui e ora il più a lungo possibile.

Certo, queste raccomandazioni per un invecchiamento sano suonano familiari: alimentazione sana, esercizio fisico, attività e attività, preferibilmente con buoni amici o familiari.

"I risultati della ricerca mostrano, tuttavia, che chiunque faccia tutto questo sta facendo molto bene", afferma Fellgiebel. Fino a quando non ci sarà una vera pillola per il ringiovanimento, tutti terranno nelle proprie mani la chiave per una lunga salute. Non è un pensiero nuovo, ma molto confortante.