Coronavirus: ecco come viene testato

In Germania, sempre più persone vengono testate per le infezioni con il nuovo coronavirus SARS-CoV-2. Un microbiologo spiega come funziona il test e quanto è affidabile

Campionamento: per il test, il medico preleva un tampone dal rivestimento della gola

© iStock / T. Leggero

Dott. Martin Eisenblätter è uno specialista in microbiologia, virologia ed epidemiologia delle infezioni e lavora per il laboratorio Becker & Kollegen a Monaco di Baviera. Ci ha fornito informazioni sulle seguenti domande.

Da quanto tempo è possibile testare il nuovo coronavirus?

Nel gennaio 2020, un gruppo di ricerca guidato dal professor Dr. Christian Drosten, direttore dell'Istituto di virologia presso la Charité e capo del laboratorio di consulenza per i coronavirus a Berlino, ha presentato il primo test diagnostico al mondo. L'Organizzazione mondiale della sanità (OMS) ha quindi pubblicato online il protocollo del test. Già alla fine di gennaio, solo due settimane dopo, molti laboratori in Germania, sia in ospedali e istituti di ricerca, sia in laboratori privati, sono stati in grado di eseguire test per SARS-CoV-2.

Come funziona il test?

Se c'è un caso sospetto, uno striscio viene prelevato dalla mucosa della gola. "La procedura è simile a quella per i virus influenzali", spiega Martin Eisenblätter, specialista in microbiologia, virologia ed epidemiologia delle infezioni. "La conoscenza di questo nuovo virus sta ancora cambiando rapidamente e con essa le informazioni sulla migliore procedura diagnostica".

Quando si pulisce la bocca, il medico deve spingere il bastoncino per il test PCR dietro l'ugola

© W & B / Astrid Zacharias

Quando si pulisce il naso per il test PCR, il medico spinge il tampone fino alla parte posteriore della gola

© W & B / Astrid Zacharias

Cosa succede ai campioni in laboratorio?

Quando i campioni raggiungono il laboratorio, uno speciale dispositivo di laboratorio viene utilizzato per isolare il materiale genetico dell'agente patogeno. Il processo successivo è chiamato "Real-time PCR". PCR è l'abbreviazione di "reazione a catena della polimerasi". Ciò consente di rilevare virus, ma anche batteri o altri agenti patogeni nelle concentrazioni più basse.

"Il processo rende visibili le tracce del materiale genetico dell'agente patogeno", afferma il microbiologo. Per fare ciò, i campioni preparati vengono riscaldati più volte a determinate temperature e quindi raffreddati di nuovo. Questo innesca reazioni a catena biochimiche nel campione. La ripetizione assicura che le tracce dell'agente patogeno si moltiplichino milioni di volte. "Come un segnale molto silenzioso che si intensifica sempre di più, fino a quando non lo riconosci", spiega il microbiologo.

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Quanto dura il test? Quanti campioni puoi analizzare al giorno?

Ci vogliono solo dalle quattro alle cinque ore dall'arrivo in laboratorio al risultato del test. Poiché l'analisi è automatizzata, i laboratori più grandi possono esaminare diverse centinaia di campioni contemporaneamente, anche più volte al giorno. Anche questo è simile all'influenza. "Questa capacità è ora disponibile anche per la diagnostica SARS-CoV-2", afferma l'esperto.

Quanto sono affidabili i risultati?

La rilevazione di patogeni con PCR è anche il gold standard per altre malattie infettive. Anche le più piccole quantità di materiale genetico del virus vengono riconosciute. "Il test ei suoi risultati sono molto affidabili e sono soggetti ai severi controlli di qualità consueti per tali test", afferma il microbiologo Eisenblätter. Per garantire che il test non risulti erroneamente negativo, i campioni devono essere correttamente rimossi e trasportati. A volte il test deve essere ripetuto, in base allo stato attuale delle conoscenze, ad esempio prima che le persone possano essere descritte come guarite.