Il più grande studio sulla salute della Germania

Ricerca: perché alcune persone si ammalano e altre no? Le risposte dovrebbero essere fornite dal Nako (National Cohort), uno studio sulla popolazione a lungo termine che richiederà dai 20 ai 30 anni

Tesoro: milioni di campioni per lo studio sono conservati in 23 serbatoi di azoto

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Sono appena passate le nove del mattino quando Jan H. è sul rettilineo di casa. “Adesso stiamo aumentando di nuovo il carico: quattro, tre, due, uno, adesso!” Dice la signora che segue il suo battito cardiaco su un monitor mentre è in bicicletta. "Avrei dovuto portare dei pantaloncini da ciclismo", scherza. C'è un motivo per cui invece sta pedalando in jeans e camice da ospedale. L'esame sul cicloergometro è un esercizio mattutino di ricerca.

Jan H. partecipa allo studio sulla salute Nako presso il centro studi di Augusta, un progetto gigantesco. Negli ultimi cinque anni sono stati invitati 200.000 tedeschi. È il più grande studio del suo genere mai condotto in Germania. I soggetti di età compresa tra i 20 ei 69 anni sono stati estratti a sorte dai registri della popolazione e invitati a recarsi in uno dei 18 centri.

Indagini nell'ambito del Nako

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Aspetta un minuto: viene misurata la vista di un partecipante allo studio

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In sella: le persone del test dimostrano la loro forma fisica sul cicloergometro

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TAPpato: da ogni partecipante vengono prelevati circa 70 millilitri di sangue

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Spazzolato via: le macchie dal naso dovrebbero far avanzare la ricerca sul microbioma

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Raggi X: una caratteristica speciale dello studio Nako sono le immagini MRI

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Capsule preziose: sangue, saliva o urina vengono congelati in provette

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I volontari, uomini e donne, giovani e anziani, hanno avuto un esame medico dettagliato e interrogatorio lì, tutto a scopo di ricerca. L'analisi dei dati dovrebbe fornire nuove risposte a una vecchia domanda: perché alcune persone si ammalano di cancro, demenza o ictus? Cosa aiuta gli altri a rimanere in buona salute?

Comodi esami

Lo stress test su una bicicletta, ad esempio, fornisce informazioni sulla forma fisica. Ancora due minuti ed è finita. La fronte di Jan brilla leggermente, non è senza fiato. "Un giovane in forma - puoi vederlo qui", dice il membro dello staff del centro studi e indica il diagramma con la frequenza cardiaca di Jan.

Augusta è uno dei centri più grandi di Naco. 20.000 persone sono state esaminate qui dall'inizio dello studio nel 2014. Tutto sembra luminoso e accogliente, il logo Nako verde mela è decorato sulle pareti. Tende, sedute e camicie dei dipendenti sono coordinate di colore. Nel salone sono disponibili caffè e dolci, frutta e panini.

Lo studio è un progetto, il cui successo dipende anche da tali dettagli. Perché lo sforzo per i volontari è grande. Gli esami di base da soli richiedono circa quattro ore per ogni materia. "Ovviamente cerchiamo di renderlo il più confortevole possibile per i partecipanti", afferma il dott. Sigrid Thierry, capo del centro studi di Augusta. Dopo quattro o cinque anni, tutti i soggetti vengono nuovamente esaminati. Ti piacerebbe tornare.

Studia con il cuore

Nako è l'abbreviazione di National Cohort. Nei cosiddetti studi di coorte, molte persone vengono esaminate per un periodo di tempo più lungo al fine di scoprire quali influenze contribuiscono allo sviluppo di malattie e per filtrare ciò che le persone hanno in comune che rimangono in buona salute fino alla vecchiaia.

Molto di ciò che i medici sanno sulle malattie comuni oggi, lo devono a tali progetti di massa. Il cosiddetto studio di Framingham, che prende il nome da una piccola città vicino a Boston (USA), è considerato una pietra miliare. Negli anni '50, 5.000 residenti della città furono visitati da medici e interrogati sulle loro condizioni di vita. Si voleva capire cosa causa esattamente le malattie cardiache, a quel tempo la malattia della civiltà per eccellenza.

Dopo alcuni anni e ulteriori serie di studi, sono emerse alcune relazioni. Particolarmente evidente: i partecipanti che avevano la pressione alta e colesterolo alto, erano in sovrappeso e fumavano hanno subito un attacco di cuore. Questi risultati del Framingham Heart Study hanno cambiato profondamente la medicina e la comprensione delle minacce per la salute. I rischi per il cuore emersi all'epoca sono ancora oggi inclusi nelle raccomandazioni di prevenzione e terapia.

Gli studi negli anni '50 erano relativamente semplici: gli scienziati raccoglievano la maggior parte delle informazioni sui loro pazienti con questionari e matite. Inoltre, c'erano misurazioni della pressione sanguigna o semplici analisi di laboratorio. "Ovviamente oggi siamo un po 'più avanti", afferma la professoressa Annette Peters. È direttrice dell'Istituto di epidemiologia presso il Centro Helmholtz di Monaco, nonché presidente del consiglio di amministrazione dello studio sulla salute di Nako e sa abbastanza bene in quale lega si trova il progetto.

Malattie nelle immagini

Uno dei modelli è lo studio a lungo termine UK Biobank con 500.000 partecipanti, ma non così tanti studi. Nako non deve nascondersi nemmeno da altri grandi progetti di coorte negli Stati Uniti, in Asia o in Scandinavia. "Per quanto riguarda la profondità dell'indagine, è piuttosto unica", afferma Peters.

Prof. Dr. Annette Peters, Istituto di epidemiologia, Centro Helmholtz di Monaco

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Le immagini della risonanza magnetica (MRI) sono composte da 30.000 partecipanti. Senza mezzo di contrasto, ma dal cranio al femore. I risultati sono immagini che finora nessuno studio ha raccolto in questa quantità. "Gli esami MRT sono sicuramente una delle parti più innovative dello studio. Per la prima volta, abbiamo immagini del cervello, del sistema cardiovascolare, del torace e dell'addome e del sistema muscolo-scheletrico della popolazione", afferma il radiologo di Friburgo, il professor Fabian Bamberg di Nako responsabile dell'esame MRI.

I ricercatori hanno molte idee su come utilizzare le immagini. Uno di questi sarebbe identificare i primi segni di artrosi dell'anca. In combinazione con i risultati dei test di concentrazione e memoria, le immagini MRI possono aiutare a identificare meglio la demenza in futuro.

Relazione tra malattie e olfatto

Il test dell'olfatto potrebbe anche far avanzare la ricerca sul morbo di Parkinson e sulla demenza. "Sappiamo da altri studi che esiste una connessione tra l'olfatto e le malattie neurodegenerative", spiega il direttore del centro Thierry.

Un dipendente porta un piccolo vassoio con dodici penne che sembrano pennarelli spessi. Uno dopo l'altro, tira via il coperchio e lascia che Jan annusi. Deve decidere in pochi secondi: odora di agrumi o bacche, cioccolato o caffè, pesce o salsiccia?

Adesso è l'una e mezza e Jan è ancora al servizio della scienza. "Lo trovo piuttosto divertente", dice. Ha superato l'esame della vista e il fondo oculare è stato esaminato. Doveva stringere una specie di doppia presa per misurare la forza di presa della sua mano. E poi c'è il laboratorio. Da ogni partecipante vengono prelevati 70 millilitri di sangue. Ci sono anche 1,3 millilitri di saliva, un po 'di urina, un campione di feci e un tampone dal naso. Il tutto viene distribuito in piccoli contenitori, circa 110 pezzi a persona.

La banca dei biosampioni del tesoro

Questi campioni biologici sono ciò che l'epidemiologo Peters chiama "il nostro tesoro". Una banca di biocampioni è stata costruita appositamente per Nako sul sito del Centro Helmholtz a Monaco di Baviera. Un totale di 21 milioni di campioni verranno conservati lì per i prossimi decenni.A temperature fino a meno 180 gradi e sotto la cura di robot speciali. Le persone commettono errori, potrebbero mescolare campioni - uno scenario che non ci si vuole permettere.

Il valore scientifico del materiale cresce nel tempo. Dalle statistiche precedenti sappiamo, ad esempio, che su 100.000 partecipanti, circa 600 svilupperanno un cancro alle ovaie. In futuro, i ricercatori saranno quindi in grado di confrontare i propri campioni di sangue con quelli di donne che non sono malate e quindi forse acquisire nuove conoscenze per rilevare prima questo tipo di cancro.

Una nuova era della ricerca

Anche la ricerca genetica potrebbe trarre vantaggio e dare impulso allo sviluppo di nuovi farmaci. Dai dati della biobanca britannica, gli scienziati sono già stati in grado di identificare una serie di segmenti genetici associati, ad esempio, a depressione, artrosi o ipertensione. "Stiamo appena entrando in una nuova era", afferma Peters.

Ad Augusta, le indagini per i partecipanti si concluderanno oggi. Tra due settimane Jan riceverà una mail con alcuni dei risultati dei suoi test. Tra quattro anni si farà nuovamente esaminare. Perché lo sta facendo? Jan non pensa a lungo. "Questa è la scienza di cui spero tutti possiamo trarre vantaggio".