Ricerca: i germi causano l'Alzheimer?

Il germe dell'oblio - Gli ultimi risultati indicano che le infezioni promuovono i processi patologici nel cervello. Si sospetta l'herpes virus, ma lo sono anche i batteri delle tasche gengivali

Uno sguardo al cervello: nella foto, i tipici accumuli di proteine ​​amiloidi si illuminano di rosso e giallo

© immagine: Alexander Drzezga

Trova il germe! Questo è il motto di un concorso annunciato dalla dottoressa ed editrice statunitense Leslie Norins. Chiunque abbia studiato quali agenti patogeni causano la malattia di Alzheimer entro la fine del 2020 sarà ricompensato con un premio in denaro di un milione di dollari USA. "È ora che la caccia a un microrganismo che ha svolto il ruolo di colpevole nella malattia di Alzheimer sia finanziata in modo più aggressivo", afferma Norins.

L'iniziatore è convinto che "la maggior parte dei casi di demenza di Alzheimer siano causati da un germe non ancora identificato". E non è l'unico. Tre anni fa, 33 scienziati da tutto il mondo hanno chiamato sul Journal of Alzheimer's Disease per ricercare finalmente il ruolo dei patogeni e per testare terapie appropriate su volontari.

Finora, quasi tutti gli ingredienti attivi testati sono diretti contro alcune proteine ​​nel cervello del paziente, senza successo. Nessuno studio è stato in grado di dimostrare che l'Alzheimer possa essere fermato in questo modo.

Virus nel cervello

Già decenni prima che scoppi la demenza, le proteine ​​si accumulano nel cervello: prima beta-amiloidi, poi proteine ​​tau. Sono usati per diagnosticare l'Alzheimer e per identificare lo stadio della malattia. Tuttavia, alcuni esperti non lo considerano la causa della malattia, che colpisce principalmente gli anziani.

Ma cosa parla invece a favore di un'infezione che causa l'Alzheimer? Ad esempio, i risultati degli ultimi anni che i beta-amiloidi che si accumulano nel cervello delle persone colpite uccidono virus e batteri. Alcuni ricercatori credono addirittura che le proteine ​​facciano parte del nostro sistema immunitario che elimina i patogeni.

Ci sono anche diversi agenti patogeni al centro della scienza, inclusi i virus dell'herpes. I ricercatori del Mount Sinai Hospital di New York (USA) hanno recentemente scoperto che il cervello dei malati di Alzheimer deceduti contiene un numero notevolmente elevato di virus HHV-6 e -7. Entrambi interagiscono con geni che aumentano il rischio di Alzheimer, almeno secondo l'analisi del computer. I risultati sono stati pubblicati sulla rivista Neuron nel giugno 2018.

"Questo è eccitante, ma non significa che esista una connessione causale tra i virus e il morbo di Alzheimer", afferma la professoressa Anja Schneider del Centro tedesco per le malattie neurodegenerative e della Clinica universitaria di Bonn. Quasi tutti gli adulti portano questo virus dell'herpes nel loro corpo, ma non tutti sviluppano l'Alzheimer in seguito.

La maggior parte di loro viene infettata da neonati e bambini piccoli, sviluppando così la febbre di tre giorni. Le cellule di difesa del sistema immunitario combattono con successo gli intrusi, ma a volte non li eliminano completamente.

Virus e batteri sospettati

I farmaci antivirali potrebbero eliminarli. Schneider non pensa che i tempi siano maturi per testarlo sulle persone. C'è ancora molto lavoro sperimentale da fare in anticipo. "Si dovrebbe dimostrare, ad esempio, che i topi infetti sviluppano il morbo di Alzheimer e che i farmaci possono contrastarlo", afferma l'esperto.

La terapia antivirale è già in fase di sperimentazione su volontari contro altri virus dell'herpes diffusi. I fondi sono dati a persone con malattia di Alzheimer lieve che ospitano virus dell'herpes simplex, i fattori scatenanti dell'herpes labiale e dell'herpes genitale. Lo studio è condotto presso l'Istituto psichiatrico dello Stato di New York negli Stati Uniti e continuerà fino alla metà del 2022.

Ma si sospetta anche che i batteri causino o almeno peggiorino il morbo di Alzheimer: ad esempio l'agente patogeno Porphyromonas gingivalis. Nelle persone con parodontite avanzata si deposita nelle tasche gengivali profonde ed è corresponsabile della distruzione dei denti. Un team internazionale ha recentemente scoperto: questi batteri e il loro prodotto metabolico gingipain si trovano anche nel cervello dei malati di Alzheimer deceduti.

Test di laboratorio hanno dimostrato che nei topi infetti il ​​batterio arriva dalle gengive al cervello e causa cambiamenti patologici come nel morbo di Alzheimer. Un inibitore contro la gingipina ha rallentato il processo distruttivo. I risultati sono stati pubblicati a gennaio sulla rivista Science Advances. Questo mese inizierà un test sui malati di Alzheimer con l'inibitore.

Rinforzato dalle infezioni

Fino ad allora, non è stato dimostrato se il germe parodontale causi l'Alzheimer. Potrebbe anche essere il contrario. Schneider: "La demenza viene prima. Questo rende la barriera emato-encefalica permeabile agli agenti patogeni in modo che possano penetrare nel cervello". Avrebbero solo aggravato il processo patologico iniziato molti anni prima.

Dopotutto, ci sarebbe quindi un altro argomento a favore del trattamento coerente della parodontite e di una buona igiene orale. Entrambi sono trascurati nella cura delle persone con demenza. Gli studi degli ultimi anni lo hanno dimostrato più volte.