Cecità facciale: sempre nella nebbia

Chi soffre della cosiddetta prosopagnosia non riconosce nemmeno i propri parenti se non vengono annunciati sulla soglia di casa. Le persone colpite spesso si chiedono a lungo cosa c'è che non va in loro

Chi conosco, chi non ho mai visto? Difficilmente si può rispondere in caso di cecità facciale

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Immagina di attraversare la strada. Vedi le persone, ma non puoi classificarle: le facce non ti dicono nulla. Non sanno se sono completamente estranei o conoscenti. Cosa fai? Saluti per precauzione? Ma ce ne sono così tanti ...

Quello che suona come un incubo è la vita di tutti i giorni per le persone con prosopagnosia. Non puoi dirlo alle altre persone dai loro volti. "Diventa particolarmente difficile per loro quando incontrano qualcuno in un luogo inaspettato", afferma il dott. Martina Grüter di Münster, che ha conseguito il dottorato in materia. "Allora si sono persi."

Sistema di identificazione

In uno studio su quasi 700 studenti delle scuole superiori e universitari, ha scoperto che oltre il due per cento della popolazione soffre di debolezza congenita del riconoscimento facciale. La prosopagnosia rende la vita difficile alle persone colpite: all'asilo e a scuola sono spesso viste come sospette. Richiedono più tempo per integrarsi. Più tardi sembrano ostili perché non salutano. Non mancano di apertura o empatia. "Quando hai qualcuno di fronte a te, puoi vedere come si sente", spiega il dottore.

Il deficit mette sotto pressione: "Le persone colpite devono sempre memorizzare attivamente alcune caratteristiche per poter identificare una certa persona", dice Grüter. Ad esempio la voce, gli occhiali, l'acconciatura, i vestiti, il modo di camminare, il profumo. Alcuni possono distinguere i loro colleghi solo in base ai posti in ufficio.

Una nuova acconciatura disturbata

Il sistema di rilevamento è molto fragile e può sempre crollare, ad esempio se qualcuno cambia acconciatura o occhiali. Tuttavia, se hai convissuto con questa limitazione sin dalla tenera età, spesso ti viene in ritardo che potresti essere cieco di fronte.

In Germania, le persone colpite possono scoprire se la presunzione è corretta solo in alcuni punti di contatto, ad esempio dal neurologo Dr. Andreas Lüschow alla Charité di Berlino o con il neuropsicologo Professor Boris Suchan alla Ruhr University Bochum. Gli esami richiedono dalle due alle quattro ore. Tra le altre cose, mirano a escludere altre malattie psichiatriche o neurologiche e ad identificare possibili problemi visivi.

Studi sul riconoscimento facciale

Vengono poste molte domande, come ad esempio: nei film, ti senti confuso quando gli attori cambiano aspetto? Gli esami neuropsicologici mostrano tipicamente che le persone colpite possono riconoscere facilmente oggetti come case, figure o animali, ma non i volti. È particolarmente importante per la diagnosi che i problemi persistano per tutta la vita. Se la prosopagnosia congenita sembra probabile, segue una risonanza magnetica del cervello per escludere altri danni.

Una diagnosi del genere costa diverse centinaia di euro. Poiché il problema della percezione non è stato ancora riconosciuto come malattia, l'assicurazione sanitaria non copre nulla.

Tuttavia, sia Lüschow che Suchan riferiscono di riuscire a malapena a far fronte a richieste provenienti da tutta la Germania. Lüschow vorrebbe fissare un'ora speciale di consultazione presso la Charité, ma c'è un problema con il finanziamento. "C'è bisogno di questo", dice. La cecità facciale non può essere curata o trattata, "ma le persone vogliono solo sapere cosa c'è che non va in loro", dice Suchan. "Quando hanno una spiegazione, possono gestirla meglio. Li rende più facili".

Autodiagnosi online

Dopotutto, le persone colpite possono ora saperne di più online, ad esempio su www.prosopagnosie.de di Martina Grüter e suo marito Dr. Thomas Grüter, che sta anche facendo ricerche sull'argomento ed è lui stesso cieco di fronte. Ci sono anche autotest gratuiti sviluppati dalle università su Internet: il "Cambridge Face Memory" deve ricordare i volti, il "Glasgow Face Matching Test" riguarda il confronto di volti simili. Entrambi i test rappresentano una sfida anche per le persone sane. Gli esperti mettono in guardia dal fare una simile autodiagnosi.

La ricerca sulla prosopagnosia innata è aumentata dall'inizio del millennio. Una scoperta fatta dalla neuroscienziata canadese Justine Sergent nel 1992 è stata di fondamentale importanza: c'è un'area del cervello che è specificamente responsabile del riconoscimento dei volti. La professoressa neuroscienziata Nancy Kanwisher l'ha chiamata Fusiform Face Area (FFA) nel 1997. Ha le dimensioni di un mirtillo e si trova dietro l'orecchio destro.

Rete di memoria

Nel frattempo, sono state trovate altre aree del cervello che svolgono un ruolo nel riconoscere i volti e nel ricordare le rispettive persone. Insieme al FFA, formano una rete. "Nel cieco alla faccia, le cellule nervose nell'FFA sono meno selettive rispetto ad altre persone, per così dire, meno sensibili alla differenza dei volti", spiega il dott. Maximilian Riesenhuber, neuroscienziato alla Georgetown University di Washington.

Inoltre, la connessione al lobo temporale anteriore è apparentemente compromessa. Là alle persone vengono assegnate informazioni sull'aspetto e sul carattere. I test di risonanza magnetica mostrano quanto sia simile l'attività nell'FFA e nel lobo temporale anteriore. "Se sono molto diversi, è un'indicazione di un anello debole".

Normalmente, associazioni specializzate di neuroni nel cervello diventano attive 170 millisecondi dopo aver visto una faccia. In uno studio mediante esami MEG, ovvero la misurazione dell'attività magnetica nel cervello, il neurologo Lüschow ha dimostrato che questa attività è significativamente più debole nei prosopagnostici.

Lesioni ed eredità

"Questo suggerisce che le persone con prosopagnosia hanno già un deficit in una fase iniziale di percezione". I ricercatori interpretano questo risultato nel senso che la prosopagnosia congenita è una malattia indipendente. Ciò è supportato anche dalla frequente presenza nelle famiglie.

Altri scienziati, come Riesenhuber, presumono che il confine tra il sano e il cieco in faccia sia fluido. Poco si sa sulle cause genetiche. "È possibile che i geni svolgano un ruolo importante anche per l'ormone legante ossitocina", afferma il neuropsicologo Suchan.

Martina Grüter ha dimostrato che la prosopagnosia è ereditaria nella sua tesi di dottorato pubblicata nel 2004: C'è una probabilità del 50% che un bambino diventi cieco se uno dei genitori ha la condizione. In precedenza, la prosopagnosia era conosciuta solo come risultato di lesioni o malattie come ictus o epilessia.

È possibile che presto ci sarà una diagnosi ufficiale per la prosopagnosia congenita nel sistema di classificazione internazionale delle malattie. "È una disfunzione come la cecità rosso-verde, ed è anche riconosciuta come una malattia", afferma Andreas Lüschow. Le persone colpite hanno spesso enormi problemi.

Le conversazioni aiutano

Gli esperti conoscono tanti destini: ad esempio la poliziotta che da settimane osserva gli stessi sospetti, ma poi arresta l'uomo sbagliato. La donna che non riconosce suo padre quando si trova sulla soglia di casa senza preavviso. L'insegnante che non sa distinguere con certezza tra i suoi studenti. Alcuni impressionano con strategie creative: Thomas Grüter riferisce di un dentista che riconosce i suoi pazienti in base alla posizione dei loro denti.

Molti si sentono meglio quando informano amici intimi e familiari. Non devi più preoccuparti di offendere le tue persone preferite e possono affrontare situazioni strane con umorismo.