Influenza: come sta cambiando il virus

Ci sono sempre ondate influenzali locali o globali. Perché il virus dell'influenza è estremamente mutevole

Una fu l'influenza spagnola del 1918/19, quella di Hong Kong del 1968 e anche la cosiddetta "influenza suina" del 2009. I virus dell'influenza A causano ripetutamente non solo epidemie locali, ma anche ondate di infezioni in tutto il mondo, le cosiddette pandemie. La peggiore pandemia di influenza A fino ad oggi, l'influenza spagnola, ha ucciso più di 20 milioni di persone. Non molte persone sono morte a causa della guerra durante la prima guerra mondiale.

Epidemia, pandemia - influenza in tutto il mondo

Un'epidemia si verifica quando un virus si accumula temporaneamente in una determinata regione. Una pandemia è un'epidemia che non è localizzata, cioè si verifica in diversi paesi o addirittura in tutto il mondo.

L'esperienza ha dimostrato che c'è un'epidemia di influenza ogni due o tre anni circa. Due cose contribuiscono a questo:

1) L'alto tasso di infezione

I virus influenzali vengono trasmessi tramite goccioline. Possono quindi diffondersi facilmente, soprattutto nelle zone ad alta densità di popolazione. Alcuni fattori di rischio, come un sistema immunitario indebolito, rendono più probabile l'infezione.

2) La grande versatilità del virus

I virus influenzali sono difficili da comprendere per il sistema immunitario umano perché cambiano costantemente nelle regioni importanti per il riconoscimento del sistema immunitario.

Se due diversi virus influenzali infettano la stessa cellula, può anche accadere che si scambino parti del loro patrimonio genetico e si combinino virtualmente tra loro. Questo meccanismo contribuisce anche alla capacità del virus di cambiare.

Inoltre, gli influezavirus possono anche diffondersi dagli animali (ad esempio uccelli o maiali) all'uomo. Questo crea tipi di virus completamente nuovi.

In questo modo, ogni 10-40 anni si verificano grandi cambiamenti nel virus, che possono ancora portare a epidemie oggi, che possono causare numerosi decessi, soprattutto nei paesi in cui molte persone vivono in spazi ristretti e sono disponibili solo scarse cure mediche.

Ecco come è strutturato il virus dell'influenza (clicca sulla lente d'ingrandimento per ingrandire)

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In fuga dal sistema immunitario

Il problema più importante nella lotta contro l'influenza è quindi la sua imprevedibilità: a causa del suo costante cambiamento, il virus è spesso un piccolo passo avanti rispetto alla risposta immunitaria.

Per comprendere questo meccanismo, è importante sapere che esistono diversi tipi di influenza: il virus è diviso approssimativamente in tre tipi, A, B e C. Il tipo A è il più comune e il più pericoloso per l'uomo. Gli altri due tipi di influenza, il tipo B e il tipo C, sono più innocui. Il tipo B si verifica in particolare nei bambini e negli adolescenti; il decorso è più lieve di quello di un'infezione di tipo A. Il tipo C si verifica solo sporadicamente.

Due strutture sulla superficie del virus svolgono un ruolo importante affinché il sistema immunitario umano riconosca il virus di tipo A: sono chiamate neuraminidasi (abbreviate: N) ed emoagglutinina (H). Ognuno di loro ha un numero di sottospecie diverse che sono numerate. Ad esempio, sono note nove diverse neuraminidasi (N1, N2, ...) e 18 diversi tipi di emoagglutinina (H1, H2, ...). Attraverso nuove combinazioni di queste molecole di superficie, si formano ripetutamente tipi leggermente modificati del virus dell'influenza A. Questi sottotipi vengono quindi designati di conseguenza (ad esempio H5N1, H1N1 ...).

Un sistema immunitario addestrato a riconoscere l'agente patogeno dell'influenza H1N1 - ad esempio attraverso una vaccinazione - purtroppo non è preparato per l'influenza H3N2 perché i due non si assomigliano abbastanza.

Perché vaccinare annualmente?

Poiché il virus dell'influenza è in continua evoluzione, anche il vaccino deve essere adattato più e più volte. L'Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) cerca di rimanere sulla scia del cambiamento del virus e pubblica regolarmente nuove raccomandazioni per i vaccini che tengano conto il più fedelmente possibile dei tipi di virus attualmente più importanti. Il vaccino individuale protegge dai tipi di virus che si ritiene giochino il ruolo più importante nella stagione influenzale. L'anno successivo, tuttavia, i virus possono avere proprietà completamente diverse. Pertanto, se sei a rischio, devi essere immunizzato con il vaccino attuale ogni anno.

Professore Dr. Bernd Salzberger

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Il nostro esperto:

Professore Dr. med. Bernd Salzberger è un internista e infettivologo. Dal 2001 è professore di malattie infettive cliniche presso l'Ospedale universitario di Ratisbona. La sua ricerca si concentra sull'infezione da HIV, l'infezione da CMV e le malattie virali nei pazienti immunocompromessi.