Vaccinazione antinfluenzale: una contro tutte

I ricercatori di tutto il mondo stanno lavorando a vaccini che dovrebbero proteggere da più virus rispetto a prima. Tuttavia, questo non risolve il problema principale: troppo poche persone si lasciano colpire

Inoculazione: una macchina speciale inietta il virus dell'influenza nelle uova di gallina. Gli agenti patogeni vengono quindi moltiplicati in essi

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Era l'inverno del 2018, il dott. Jürgen Rissland se lo ricorda bene. I ventilatori divennero scarsi e le operazioni programmate dovettero essere annullate. "Avevamo bisogno di abbastanza letti di terapia intensiva per i malati di influenza", dice il medico del Saarland University Hospital. È stata l'ondata influenzale del 2017/18, la peggiore degli ultimi tre decenni. L'attrezzatura per la respirazione è diventata un vero toccasana per molti pazienti, ma per alcuni qualsiasi aiuto è arrivato troppo tardi.

Un destino colpì particolarmente il medico senior in carica presso l'Istituto di virologia. "Un bambino è venuto da noi giovedì, è morto domenica." Senza alcuna malattia precedente, nonostante le migliori cure. All'epoca c'erano casi come questo in molte cliniche in Germania. Nessuno poteva prevedere la violenta epidemia.

Il numero di casi di influenza imminenti non può essere stimato

"Gli agenti patogeni sembravano non spettacolari e non differivano quasi mai da quelli conosciuti in precedenza", afferma il dott. Thorsten Wolff, Responsabile dei virus influenzali e altri virus delle vie respiratorie presso il Robert Koch Institute (RKI) di Berlino. Erano i cosiddetti virus dell'influenza B. Alcuni cambiamenti nel loro corredo genetico li hanno resi quasi invisibili al sistema immunitario umano - e quindi così pericolosi. Questi agenti patogeni si moltiplicano bene nel tratto respiratorio di molte persone infette.

25.100 persone sono morte a causa dell'influenza e delle sue conseguenze nel 2017/18. In totale circa nove milioni si sono ammalati, 5,2 milioni non sono stati in grado di lavorare o sono rimasti a casa su consiglio medico. Circa 60.000 hanno dovuto essere ricoverati in ospedale, molti in reparti di terapia intensiva.

"Purtroppo non abbiamo una sfera di cristallo", dice Wolff. Altrimenti lui ei suoi colleghi dell'RKI saprebbero come andrà una stagione influenzale. Anche per quest'anno solo una cosa è abbastanza certa: l'epidemia aumenterà a gennaio e raggiungerà il picco a febbraio o marzo. Ma nessuno può attualmente stimare quante persone si ammaleranno. Di solito il numero di pazienti varia da uno a sette milioni. Nella stagione influenzale 2017/18 sono stati nove milioni, ogni nono cittadino tedesco ne è stato colpito.

Le vaccinazioni riducono il rischio di infezione. Anche se non sono in grado di prevenire in modo affidabile le malattie, sono utili e sono urgentemente raccomandati per determinati gruppi di persone. "Proteggono da malattie gravi e quindi prevengono sofferenze, infermità e morte", afferma il professor Klaus Cichutek, capo dell'Istituto Paul Ehrlich (PEI) di Langen vicino a Francoforte sul Meno. L'Istituto Federale sovrintende ai vaccini in Germania.

Test: 72 ore dopo l'inoculo, tutte le uova vengono radiografate. Coloro che non soddisfano i criteri di qualità vengono rifiutati

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RKI analizza strisci da infezioni respiratorie

Per proteggersi dall'influenza, queste sostanze vengono prodotte di nuovo ogni anno. C'è sempre una corsa contro il tempo. Inizia in inverno, nel mezzo della stagione influenzale. In tutto l'emisfero settentrionale, gli esperti osservano quindi con particolare attenzione quali virus sono attualmente in circolazione. Su questa base, l'Organizzazione mondiale della sanità (OMS) annuncerà alla fine di febbraio quali agenti patogeni dovrebbero essere inclusi nel vaccino per la prossima stagione.

Poiché di solito c'è più di un tipo di virus in circolazione, tre o quattro ceppi dell'agente patogeno servono come base. L'obiettivo è quello di catturare tutti i potenziali virus della prossima stagione e dare al sistema immunitario dei vaccinati la possibilità di costruirsi una buona protezione contro di essi.

L'RKI è responsabile della sorveglianza sui virus influenzali in Germania. Da ottobre ad aprile, in particolare, un team esamina da vicino i patogeni che causano gravi infezioni respiratorie. I virologi si affidano a una rete nazionale di medici di famiglia e pediatri esperti. Mandano all'istituto tamponi dalla gola di pazienti con sintomi influenzali.

Al culmine dell'epidemia di influenza, le sale d'attesa dell'ufficio del medico sono piene di questi pazienti. Lo dimostra un indice che il Gruppo di lavoro sull'influenza raccoglie settimanalmente. Puoi vedere a colpo d'occhio su una mappa della Germania dove l'epidemia è più violenta.

"Al culmine della stagione, troviamo effettivamente virus influenzali in oltre il 70 per cento dei campioni", riferisce Wolff. Ciò significa che la maggior parte dei pazienti che tossiscono, annusano e hanno febbre nello studio del medico hanno effettivamente l'influenza, non solo un semplice raffreddore, solitamente innocuo. Nelle ore di punta, il team RKI analizza fino a 200 campioni di pazienti ogni giorno e decodifica la composizione genetica dei virus fino all'ultimo componente. Wolff: "Per noi questo significa straordinari e divieto di ferie".

Anno nuovo, nuovo vaccino antinfluenzale

Pochi mesi dopo, le fabbriche dei produttori sono in pieno svolgimento. All'inizio dell'autunno, centinaia di milioni di dosi di vaccino devono essere pronte per la prossima stagione. "Non appena l'OMS decide come è composto il vaccino, i nostri processi iniziano", afferma il dott. Jacqueline Schönfelder, farmacista e direttrice della fabbrica GlaxoSmithKline (GSK) a Dresda.

Il materiale di partenza per ogni ceppo virale è circa mezzo millilitro di patogeno proveniente da un laboratorio dell'Organizzazione mondiale della sanità. Il campione viene moltiplicato e il materiale viene distribuito a 360.000 uova di gallina al giorno utilizzando un'apposita macchina. I virus vengono replicati nelle uova per tre giorni e poi raccolti, il tutto sotto stretto controllo di qualità. "Tra le altre cose, testiamo la potenziale contaminazione. Solo allora possiamo approvare il materiale", afferma Schönfelder. "Le uova, i patogeni e anche i reagenti con cui garantiamo il contenuto di principio attivo del prodotto sono di natura biologica. Questo è molto più complesso delle comprimitrici", afferma Schönfelder.

Raccolta: il virus contenente il liquido viene aspirato dalle uova e raccolto in un contenitore di metallo

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Quasi tutte le preparazioni sono fatte nelle uova, attualmente solo un vaccino cresce nelle colture cellulari. "La produzione di uova di gallina è un sistema molto sofisticato. Ciò porta a una produzione veloce e affidabile di grandi quantità", afferma Cichutek, responsabile PEI. Si stima che ogni anno siano necessari circa 500 milioni di uova di gallina per la produzione di vaccini in tutto il mondo. Per fare un confronto: in Germania si mangia circa lo stesso numero di uova in sole due settimane.

Per la stagione influenzale 2019/2020, l'Istituto Paul Ehrlich ha rilasciato un totale di 21,2 milioni di dosi per la Germania. Cinque aziende farmaceutiche hanno prodotto ciascuna un vaccino: Abbott Biologicals, GlaxoSmithKline, MedImmune, Sanofi Pasteur e Seqirus. Nessuno può dire se questa volta hai colpito i virus giusti. Ciò diventerà evidente solo nel corso dell'epidemia. Le previsioni in passato non erano affatto sempre corrette.

Ad esempio, la composizione non offriva quasi alcuna protezione contro i cosiddetti virus influenzali H3N2 nella stagione 2018/2019. Questo è il motivo per cui questa volta l'OMS non ha scelto l'ultima componente del vaccino fino alla fine di marzo 2019 e quindi più tardi del solito. L'esperto di RKI Wolff: "C'erano due linee che circolavano a un livello altrettanto alto. Volevamo aspettare e vedi quale prevale. " I responsabili non possono ritardare molto più a lungo la loro decisione. I produttori impiegano cinque mesi per produrre i loro vaccini e immetterli sul mercato.

Protezione quadrupla anziché tripla

Anche nel 2017/18 un componente era sbagliato. Un virus influenzale diverso da quello sospettato ha causato la maggior parte delle malattie e dei decessi. Il vaccino quadruplo, per il quale la Commissione permanente per le vaccinazioni si era già espressa all'epoca, avrebbe incluso una maggiore protezione. In linea di principio, con quattro componenti invece di tre, la probabilità di colpire l'agente patogeno giusto è maggiore. Ma la versione quadrupla è stata pagata dagli assicuratori sanitari in Germania solo dall'autunno 2018 e tutti i pazienti possono beneficiarne. "Sarebbe stato positivo se il comitato di vaccinazione avesse dato la sua raccomandazione con un anno di anticipo", dice Wolff. L'OMS consiglia una protezione quadrupla dal 2013.

Tuttavia, l'esperto RKI rifiuta di incolpare il vaccino per la violenta epidemia di due anni fa. "Questo viene sempre trasmesso dai media, ma non è vero". L'effetto protettivo è stato effettivamente inferiore rispetto ad altri anni, ma non così grave come spesso si vede. Secondo Wolff, i calcoli mostrano: la nuova protezione quadrupla può solo ridurre il numero di visite dal medico in una stagione influenzale media da 200.000 a 400.000, rispetto al precedente triplo vaccino. Gli esperti hanno contato da uno a sette milioni di visite mediche durante un'epidemia di influenza media.

I virologi vogliono ottenere di più. "Il nostro sogno è un vaccino universale, che funzioni contro tutti i virus influenzali", afferma Wolff. Al momento, i vaccini antinfluenzali hanno solo un effetto protettivo di poco più del 60 percento. I ricercatori di tutto il mondo stanno lavorando per migliorare. Una vittoria di tappa sarebbe se gli intervalli di vaccinazione fossero più lunghi e coloro che vorrebbero essere vaccinati non dovessero essere picchiati ogni anno.

Un importante approccio di ricerca attuale: i virus si aggrappano a strutture che sono più stabili, cambiano meno frequentemente e non cambiano in modo così esteso. Ad esempio, sulla cosiddetta nucleoproteina all'interno o sulla proteina M2 nella membrana. Gli esperti hanno anche gli occhi puntati sull'emoagglutinina (grafico a pagina 58). L'albume sembra un fungo con testa e gambo. La testa estremamente variabile funge da base per tutti i vaccini precedenti. Lo stelo, d'altra parte, difficilmente cambia e differisce poco tra i ceppi virali. Questo lo rende un candidato per futuri vaccini. Non è ancora chiaro se uno di questi approcci di ricerca porterà al successo. "I primi studi clinici su volontari esaminano le reazioni immunitarie a queste strutture", afferma Cichutek del PEI. Le attuali opzioni di protezione rimarranno quindi in vigore per il prossimo futuro.

Il tasso di vaccinazione deve essere aumentato

Molti esperti vedono comunque il problema principale con la protezione dall'influenza altrove: troppo poche persone in Germania sono vaccinate. Per gli anziani dai 60 anni in su, il tasso è del 35% e per i malati cronici ancora meno.

Apparentemente è difficile convincere le persone dell'importanza di questa vaccinazione. Dott. Anja Kwetkat con il suo staff della clinica. "Sento i soliti pregiudizi." La sensazione che la vaccinazione ti abbia fatto ammalare. O l'affermazione di essersi ammalati nonostante la vaccinazione. "Ma se chiedi esattamente, quello che viene detto suggerisce un vero raffreddore", riferisce il direttore della clinica geriatrica dell'ospedale universitario di Jena e portavoce del gruppo di lavoro sulle vaccinazioni della Società geriatrica tedesca. Inoltre, agli adulti vengono comunque iniettati solo vaccini morti. In linea di principio, questi non possono causare l'influenza.

Dopotutto, Kwetkat è riuscita a convincere il 90% dei suoi medici alla vaccinazione antinfluenzale. La proporzione è notevolmente inferiore per il resto del personale. È lo stesso ovunque in Germania. Secondo un recente sondaggio RKI in 171 ospedali, solo un dipendente su due è stato vaccinato contro l'influenza nella stagione 2018/2019. Ben più di un anno prima, quando il tasso era del 39 per cento. La grave epidemia di influenza del 2017/18 ha svolto un lavoro convincente qui. Se tutte le persone a cui era stato ufficialmente raccomandato di essere vaccinate in quel momento, non sarebbero morte 25.100 persone, ma solo circa la metà, secondo una stima del RKI.